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고혈압의 대부분을 차지하는 일차성 고혈압(본태성 고혈압)은 왜 생기는지 아직 확실히 모릅니다. 다만 적어도 한 가지 원인이 아닌 여러 가지 많은 요인들이 모여서 고혈압을 일으키는 것으로 생각됩니다. 그 중에서 유전적인 요인(가족력)이 가장 중요합니다. (소수의 환자에서는 특정한 원인에 의하여 고혈압이 발생하며 이 경우 이차성 고혈압이라고 부릅니다.) 전체 고혈압 환자 중 약 90%는 일차성 고혈압이며 나머지 약 10%가 이차성 고혈압입니다. 가장 흔한 본태성 고혈압의 경우, 정확하게 고혈압이 생긴 근본적인 이유는 알 수 없지만 연구를 통해 '어떤 경우에 고혈압이 잘 생긴다' 등의 것을 알게 되었는데, 이런 것을 위험인자라고 합니다. 고혈압을 일으키는 위험인자에는 어떤 것들이 있는지 여러분이 조절할 수 없는 위험인자와 조절할 수 있는 위험인자로 나누어 알아보겠습니다.



미국에서는 백인보다 흑인에게 고혈압이 훨씬 많이 발생합니다.


나이를 먹을수록 혈압은 올라갑니다. 그러나 나이가 많으면 혈압이 높아도 정상이란 얘기는 아닙니다. 남자는 55세 이상이 되면, 그리고 여자는 65세 이상이 되면, 심장혈관질환의 위험성이 점차 높아지기 때문에 혈압이 높다면 치료를 받아야 합니다.


양친이 모두 고혈압이면 자녀의 약 80% 정도에서 고혈압이 발생하고, 양친 중 한쪽이 고혈압이면 자녀의 25~40%에서 고혈압이 발생한다고 합니다.



살이 쪄서 체중이 증가하면 혈압이 올라갑니다. 통계에 의하면 비만인은 정상인보다 3배 이상 고혈압에 잘 걸리고 당뇨병과 고콜레스테롤혈증도 많다고 합니다. 살이 찌고 체중이 늘면 더 많은 피가 배달되어야 하는데, 그러면 심장과 혈관은 더 많은 일을 해야 하고 혈압이 올라갈 가능성이 많아집니다. 또 체중이 늘면 인슐린의 분비가 증가되고, 인슐린은 체내에 물과 소금을 저장하려는 작용이 있어서 혈압이 올라갈 수 있습니다. 그리고 비만한 사람은 그렇지 않은 사람들보다 지방분을 많이 섭취하는 경향이 있어 동맥경화증에 걸릴 위험이 높습니다. 동맥경화증은 혈관이 좁아지고 딱딱해지게 만들기 때문에 고혈압과 큰 연관이 있습니다. 비만자가 체중을 4.5kg 정도만 감량해도 혈압이 상당히 떨어진다고 하며, 10kg 정도 줄이면 염분 제한을 하지 않더라도 혈압이 25/10mmHg 정도 내려간다고 합니다.


운동은 심장을 튼튼하게 해주기 때문에 고혈압치료에 중요합니다. 또 운동이 부족하면 살이 찌기 쉽습니다. 따라서 이러한 이유들로 인하여 운동부족은 고혈압의 위험을 상승시킵니다.


담배 속의 니코틴을 비롯한 각종 유해 물질은 혈관을 손상시켜서 딱딱하게 만들고 고혈압을 일으킬 수 있습니다. 또한 아드레날린이라고 하는 호르몬의 분비를 증가시켜서 혈압을 올리기도 합니다. 이밖에도 담배에서 나오는 일산화탄소는 산소 부족을 가져와 더 많은 피의 배달을 요구합니다.


하루에 20g 이상의 많은 양의 소금을 섭취하는 사람은 고혈압에 걸리기 쉬운데, 그 이유는 염분이 혈관을 수축시키고 말초혈관의 저항을 높이기 때문입니다. 소금을 과다하게 섭취하면 혈압이 올라간다는 사실은 의학적으로도 입증되어 있습니다.


소금을 먹으면 인체는 물의 배출을 줄여서 체내의 소금 농도를 적절하게 유지하려고 합니다. 그런데 어떤 사람들은 이런 반응이 과민하게 와서 염분을 조금만 섭취해도 많은 물들이 체내에 고이는 사람들이 있습니다. 즉, 피의 양이 늘어서 혈압이 높아지는 것입니다. 이런 분들을 염분에 대한 과민반응이 있다고 합니다. 전체 고혈압 환자의 약 1/3이 이러한 증상과 연관되어 있습니다.


칼륨의 섭취가 적으면 염분이 체내에 많이 쌓일 수 있고, 그러면 고혈압의 발생 위험이 증가할 수 있습니다.


하루 서너 잔 이상의 술을 마시는 사람들은 술을 마시지 않는 사람에 비해 고혈압이 생길 위험이 많이 증가합니다. 술을 마시는 것이 어떻게 고혈압을 일으키는지 그 기전은 잘 알려져 있지 않습니다.


스트레스를 받으면 체내에서 혈압상승물질(아드레날린)의 분비가 늘어나 혈압이 올라갑니다. 아드레날린이라는 물질은 혈압상승 작용 뿐만 아니라 교감신경 흥분작용 등 여러 가지 작용을 통해 고혈압 이외에도 건강에 많은 해를 끼칩니다. 스트레스가 혈압을 지속적으로 상승시키지는 않습니다. 하지만 스트레스에 의해 일시적으로 고혈압이 생길 수 있고, 다른 일반 고혈압과 마찬가지로 혈관을 손상시킬 수 있습니다.







일차성(또는 본태성, 원발성) 고혈압은 그 원인이 분명하지 않는 경우를 말하고, 이차성(속발성) 고혈압이란 내분비계 질환, 신장(콩팥)질환, 대동맥 협착증, 약물 등의 특정한 원인에 의해 발병하는 고혈압을 말합니다. 고혈압환자의 90% 정도는 원인질환 없이 생기는 일차성(본태성) 고혈압이고, 나머지 10% 정도만이 이차성 고혈압에 해당합니다. 이차성 고혈압의 원인으로는 신장질환(만성 신부전, 신혈관성 고혈압 등)이 가장 많습니다. 고혈압을 일으킬 수 있는 질병들을 찾아보면 다음과 같습니다.



신장의 손상이나 염증, 신장으로 가는 혈관의 병 등이 있으면 혈압이 올라갈 수 있습니다.


부신이라는 기관은 신장 바로 위에 있는 조그만 기관인데 아드레날린과 같은 호르몬을 만들어 냅니다. 부신에서 이 호르몬을 많이 만들어내면 혈압이 올라갈 수 있습니다.


갑상선에서 분비되는 갑상선 호르몬은 인체의 대사작용에 관여하는데, 심장의 박동을 빠르게 하고 혈압을 올리는 등의 작용을 합니다. 따라서 갑상선 호르몬이 많이 만들어지는 병에 걸리게 되면 혈압이 오를 수 있습니다.


대동맥 혈관이 선천적으로 좁아지는 혈관기형과 같은 병이 있으면, 좁은 혈관을 지나서 피를 보내주어야 하기 때문에 고혈압이 생깁니다.


임신 중에는 혈액의 양이 늘어납니다. 따라서 혈압이 오를 수 있습니다.


피임약은 혈압을 올리는 효과가 약간 있습니다. 이밖에도 또 혈압에 영향을 주는 많은 약물들이 있습니다.


코카인이나 필로폰과 같은 마약은 혈압을 올릴 수 있습니다.




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